El impacto ambiental de la ganadería

La FAO (Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura) estima que el incremento de la población y de su nivel de vida de aquí a 2050 implicará la necesidad de aumentar la producción de la ganadería actual en más de un 70%. Para poder disponer de más proteína animal para los 9.600 millones de personas que se cree que habitarán entonces el planeta será necesario producir más carne, más leche y más huevos.

Ramadería

El sector de la ganadería es el mayor consumidor mundial de tierras agrícolas, dedicadas al pastoreo o al uso de cultivos forrajeros. Por esta razón, el desarrollo de la ganadería tiene un papel muy importante en todo lo relacionado con el cambio climático, la gestión de la tierra y el agua y la protección de la biodiversidad.

Los efectos de la ganadería en el efecto invernadero

La FAO estima que la ganadería es responsable de alrededor de un 14 % de las emisiones de efecto invernadero, aunque es una cifra discutida por algunos expertos, que la creen inferior. La razón de que estas estimaciones no sean definitivas se debe a la complejidad del cálculo y a la metodología del mismo, sobre la que todavía existen discrepancias. Pero hay puntos en los que hay consenso. La producción de piensos es responsable de casi la mitad de estas emisiones, y las emisiones entéricas del ganado (los gases desprendidos durante la digestión de los animales) supone casi otro tanto. 

Se estima que se han deteriorado cerca del 20 % de los pastos del mundo debido al pastoreo excesivo y a la degradación del suelo asociada a la cría de ganado. El problema es especialmente grave en las zonas secas del planeta, donde este deterioro podría llegar a afectar a más del 70% de los pastos. Esto se asocia con la desertización y la sequía en amplias zonas de África, por ejemplo. Como, en su mayor parte, se trata de regiones pobres donde muchas veces la ganadería supone el único medio de vida, el problema adquiere una dimensión humana y social muy preocupante.

Un recurso crítico, el agua, resulta especialmente afectado por la ganadería. Alrededor de una décima parte del consumo de agua dulce en el mundo está asociado con la ganadería. El problema no sea quizá tanto el consumo de este bien tan preciado, sino la contaminación del agua debida al sector ganadero. Algunos estudios señalan que la ganadería es la mayor causa de contaminación del agua dulce. Aunque no fuera así, es imposible negar que la contaminación provocada por la ganadería es muy importante; hay que considerar tanto la provocada por los propios animales como la asociada a los cultivos forrajeros. 

Cómo afectan los problemas ambientales

La falta de tierras de pastoreo o de cultivo ha empujado durante muchos años a la deforestación de grandes áreas de bosques, provocando graves problemas ambientales. En primer lugar, se asocia a una evidente merma de la biodiversidad, al provocar la desaparición de especies animales y vegetales. En algunos casos, la deforestación es irreversible porque viene seguida de una degradación y una erosión del suelo que hace imposible la reforestación y que muchas veces provoca o agrava problemas de sequía y suministro de agua. La deforestación libera enormes cantidades de dióxido de carbono en la atmósfera, lo que incrementa el efecto invernadero y agrava el cambio climático.

La demanda creciente de proteína animal ha provocado que muchas explotaciones extensivas, basadas en el pastoreo, hayan pasado a ser explotaciones intensivas, en granjas. Se plantean, entonces, nuevos desafíos ambientales, debidos a una muy alta concentración de ganado. Quizá uno de los más importantes sea el de la contaminación del agua. La normativa medioambiental europea ya regula estas explotaciones intensivas, lo mismo que varios convenios internacionales. Esta regulación obliga a ciertos compromisos ambientales y sanitarios tanto a los gobiernos como a los ganaderos. 

Pero existen soluciones totales o parciales a gran parte de estos problemas, que en los próximos años pueden suponer una notable reducción del impacto ambiental de la ganadería. Uno de los campos con mayor potencial es el de la ingeniería genética, que permitirá mejorar tanto el rendimiento por cabeza de ganado como el rendimiento de los cultivos forrajeros, rebajando la tensión ambiental asociada a su explotación. Sin necesidad de tales avances, una mejor alimentación del ganado, mejores medidas sanitarias y una selección de las razas empleadas puede asociarse a beneficios ambientales significativos. Si, además, se asocia a una gestión adecuada de los residuos, el cambio será ya notable. Así, por ejemplo, puede cerrarse el ciclo agrícola con un mejor aprovechamiento de los abonos naturales, con la reutilización del agua o emplearse digestores de residuos para extraer el metano y emplearlo como biogás. Como el metano es el principal gas de efecto invernadero en el sector ganadero, esta opción disminuiría apreciablemente el efecto invernadero asociado al ganado.

Reducir la huella ambiental de la ganadería

La FAO estima que la vía para reducir la huella ambiental de la ganadería es la vía de la colaboración internacional. Para ello ha puesto en marcha la Agenda global para la ganadería sostenible, que pretende actuar como incentivo en la cooperación de los actores relacionados con el uso de los recursos naturales del sector. El objetivo final de esta agenda es que de este trabajo en equipo surja una garantía de la seguridad alimentaria y de los medios de vida de la población que depende del ganado.

También ha puesto en marcha la LEAP, siglas en inglés de la Alianza sobre Evaluación Ambiental y Desempeño Ecológico de la Ganadería. El trabajo de esta alianza es elaborar directrices técnicas, específicas para el sector, que puedan ser ampliamente reconocidas. Se centraría en las métricas y métodos para medir y controlar el impacto ambiental del sector ganadero, un punto que, como se ha mencionado antes, sigue debatiéndose. El trabajo técnico de esta organización tiene una gran importancia, porque permitirá mejorar la capacidad de análisis tanto de la FAO como de otras instituciones nacionales o internacionales y plantear las medidas o estrategias más eficaces para combatir el impacto ambiental de este sector.

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